lunedì, gennaio 23, 2017


Iraqi Christians return to ISIL's wreckage

Among what was left of their belongings, the family discovered that all of their religious ornaments had been decapitated.
[Claire Thomas/Al Jazeera]

The Batlos family fled Qaraqosh more than two years ago, when ISIL fighters captured the city. They recently returned home for the first time, only to discover their town in ruins.
As the battle rages to retake Mosul, the last Iraqi stronghold of the Islamic State of Iraq and the Levant (ISIL, also known as ISIS) group, members of Iraq's Christian minority have started returning to the recently liberated town of Qaraqosh.
The Batlos family, who are Assyrian Catholics, fled Qaraqosh on August 6, 2014, after Kurdish forces warned them that ISIL would soon seize the city. Leaving all of their belongings behind, the family travelled to nearby Erbil, the capital of Iraq's Kurdish region.
In December 2016, less than two months after Iraqi forces retook Qaraqosh from ISIL, the Batlos family returned home to discover large areas of the town in ruins, with no power or water supply. The threat of hidden improvised explosive devices planted by ISIL fighters continues to loom large.
"We are still scared here," Haitham Zeia Batlos told Al Jazeera. 

* See the other photos by Claire Thomas for Al Jazeera by clicking on the title

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“The persecuted Christians are our relatives”

By The Budapest Times
Jan Mainka

Interview with Hungarian deputy state secretary Tamás Török
No European citizen, whether Christian or not, should be ignorant about the fate of our soul-relatives in the Near East
The Ministry of Human Resources, led by Zoltán Balog, added a new department in October: the Deputy State Secretariat for helping persecuted Christians. We discuss its concerns and objectives with its leader, the deputy state secretary Tamás Török.
How did this all come about?
At the end of August Prime Minister Viktor Orbán and Minister of Human Resources Zoltán Balog participated in a consultation with several patriarchs from the Near East in Rome. The main topic was the persecution of Christians in their regions. After describing the situation at their place, the patriarchs asked the present European leaders for their specific help. Prime Minister Orbán promised that Hungary will be engaging itself even more intensively for the protection and strengthening of Christian communities in the region, as far as the country’s possibilities allow.
Has there been any help available for threatened Christian communities in Hungary already?
Yes, Hungary has been already giving humanitarian help and support to raise awareness about the prosecution of Christians especially in the Near East. Among other things, a Christian school in Erbil [Iraqi Kurdistan] was successfully rebuilt with Hungarian help. The Hungarian government feels closely in connection with the Christian communities chased both for their ethnicity and religion, and has announced this several times in the past. The creation of a deputy state secretariat was just the next step in the process.
What exactly are your responsibilities?
First of all, we wanted to co-ordinate the already-running different humanitarian helping actions in a more effective way. Additionally, my deputy secretariat will start a scholarship program, which will allow us to host 250 persecuted Christian youngsters in Hungary for the following two years. We believe that enlightenment is very important, especially making the global public sensitive to the modern persecution of Christians. We will organise a world congress in Budapest each year with this aim, with the help of international experts and the leaders of the impacted Christian communities of course. Furthermore, we will publish a yearbook in several languages each year about the situation of the persecuted Christians. We also want to film documentaries about this topic. We would like Budapest to become an important international centre in the protection of persecuted Christians.
It’s also very important to analyse the causes and motivations behind the persecution of Christians. In order to make fundamental changes to improve the situation it’s important to understand what is going on in these regions. For more than 2000 years Christians and non-Christians have been able to live together more or less peacefully in this region. Then suddenly it’s not working anymore. What happened in the past few years? How could the situation change so dramatically? How was this religious intolerance, which is now endangering the existence of the Christian communities, created? How and why were these once-peaceful Muslims angered? It’s important to emphasise that numerous Moslems are the victims of this radicalisation too, which consists of misusing faith to fanaticise people. All of this has to be stopped.
By establishing a deputy state secretariat.
The Hungarian government would like to set an international example with this. We would like to point out that something is going very wrong. It’s our moral duty to help a society that is related by soul with us. Our government emphasised several times that it’s important for our future to maintain our Christian-Jewish roots. We Europeans are Europeans since we were raised in the spirit of these roots. Even if someone is an atheist, he is enjoying the fruits of these roots today. He is free to express his opinion in Europe, since we have democracy. Without our Christian-Jewish roots we would not have democracy, we would not have equality between men and women, we would not have civil laws. Unfortunately the European youngsters are taking all these achievements granted and automatic, so that they can’t imagine that these values have to be defended and strengthened. The Christian communities in the Near East are feeling completely different. The way they are defending their values, which are also our values, should be an example to us. Now they need our support so that they are able to live on according to their values and their way of living in their home country. This is the expressed wish of the leaders of these Christian communities. Nobody gives up their home voluntarily. No European citizen, whether Christian or not, should be ignorant about the fate of our soul-relatives in the Near East.
Does something like your deputy state secretariat exist in other countries too?
In other countries there are institutions dealing with the protection of freedom of belief and religion in general. However, such a high-level institution as ours, which is specifically dealing with the fate of the persecuted Christians, is without a match. It’s very important that we dare to say what this is about. Let’s speak out that there is a society with which we have an ideological connection and for which we feel a greater responsibility than for other religious groups. We should not need to apologise for that, being Europeans. Engaging ourselves in helping out our soul mates is a very natural thing to do. The Islamic society is also specifically and expressively committed to its followers in Europe, after all.
However, in the “politically correct” Western Europe your initiative surely does not enjoy full support.
I think that it’s politically correct to say the truth and express our solidarity for our relatives. After all, this is about our roots, it’s about our values and main principles. We must continuously defend them. However, we have to be conscious about what these values mean to us and why are they so important. Without the Christian religion our present life with democracy and freedom of opinion would not exist.
However, the reason why we need to step up for the threatened Christian communities is not only our common roots. After all, the reason why they are attacked so intensively now is because their enemies identify them with the European Christians. The attacks on them are also attacks on us and our way of living. The only difference between us and our Christian brothers is that the Christians outside the protection of countries founded by Christians are easier to attack at the moment than the others. At the end all the Christians and the followers of the Western culture are targeted by the Islamic fanatics; there is one single frontline. Already because of this we should not leave our soul relatives in the Near East alone in their trouble. They need our help now and we must be ready to help them.
Today the Christians are the most endangered religious group in the world. A Christian is murdered because of his religion every single five minutes all around the world. About 200 million Christians in 80 countries have to face a form of discrimination because of their faith. Currently 80% of the people murdered due to their religion are Christians. At the beginning of the 20th century every fourth inhabitant in the Near East was a Christian but today only every 33rd citizen is a member of the Christian religious community. A terrible development is going on in front of our eyes. Still, the West remains surprisingly passive. Sometimes it looks quite like the heart of the Western public is much more worried about the suffering of the victims of the conflicts in the Near East. Just look at all the things that are done for the Moslem refugees.
That might be the result of the missing consciousness about tradition, especially characteristic in Western Europe.
Absolutely. While small groups of extremists are heating up the religious groups against each other, giving more importance to religion – even if only in a very negative sense – Europe is losing more and more its religion, its identity. These two parallel processes are happening at the same time and are strengthening each other’s effect. I don’t understand how someone can voluntarily give up his way of living, ignore his own self and distance himself from his parents. I don’t see the logic there. For me it’s very difficult to understand the neutrality of Western media about the fate of persecuted Christians. After all, this story is about their distant relatives, who have still preserved their religion. At the present time the persecution of Christians is taking place to the same extent as it was when the Christian religion was founded. Nevertheless, the “Christian” countries are barely noticing these monstrosities.
For me it’s very difficult to understand the neutrality of Western media about the fate of persecuted Christians
The situation of Christian communities changed so dramatically last but not least due to the “democracy export” from the West.
Either way. Even if we consider this quite questionable concept, we have to agree that we have to massively support the democratic communities in all the impacted countries, which also includes the Christians. At least if the authors of the “democracy export” are really serious about creating democratic processes. Up until now the “Arabian spring” realised just the opposite of all the expressed intentions of the “democracy exporters” for all the Christians in the impacted countries. For the Christians in the Near East life was never without any problems but in the meantime it became life-threatening. There are even real ethnic cleansing actions taking place. The global community can’t just idly stand by anymore.
We would like to achieve that more and more people learn at least what is happening to people over there, people who believe in the same values as we do. The highest goal of our newly created deputy state secretariat would be that one day it will have no reason to exist anymore, since all the Christians all around the world can live safely just like in Europe or the United States. However, I am afraid that this is going to happen only in the very long term. As long as it does not happen, my department will stay a solid part of our ministry.
Why is your deputy state secretariat part of the Ministry of Human Resources (EMMI) and not the Ministry of Foreign Affairs?
EMMI is responsible for the future generations among other things, for the future of our culture, the families, society, our way of living and also our identity. It’s a part of this identity for me that we understand that we are part of a larger community, which has members who are in need now and need our active solidarity.
How many employees is your department going to have?
First only ten employees. Of course, we can also rely on the existing resources of our ministry and even on the other institutions and our co-operating partners.
Have you already visited the scene where the persecution is taking place?
No, not yet. However, I am planning a travel to Erbil this year among other things, where I will visit the Hungarian general consul as well.
How have the international reactions to the foundation of your department been up until now?
Very positive. Many people see us as an example to follow and want to learn from Hungary in this context. There is a huge interest. We are visited continuously by people who would like to get information about the way we help the persecuted Christians directly from us. We are constantly receiving offers for co-operation. Time will tell the truth about our work. We do our job because we believe it’s important. If other countries are willing to learn from our example, that is nice of course but it’s not the main focus of our work.

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Archbishop of Canterbury intervenes to stop Iraqi's deportation

The archbishop of Canterbury has intervened in an attempt to prevent an Iraqi Christian who fled Islamic State jihadis from being returned to his home country.
Justin Welby wrote a letter in support of the man ahead of an appeal against his rejected asylum claim, saying he supported his application to remain in the UK.
Last week, a second letter was sent by the archbishop’s interfaith adviser, Mark Poulson, “unequivocally endors[ing]” an appeal for asylum by the man, who met him and the archbishop while working as a volunteer.
The man has already had two appeals against his rejected asylum application turned down and is seeking permission for a third appeal. He was told earlier this month to report to a Home Office centre every fortnight or risk being held in a detention centre.
In his letter, dated 28 September, Welby said he had “been impressed with his positive attitude, integrity, and the quality of his work”.
He added: “[The man] is clearly someone who wishes to contribute to society ... He is someone who would be a great asset to the United Kingdom. I strongly endorse [his] desire to seek asylum in the UK.”
The man, a Syriac Orthodox Christian, said Welby had offered to write the letter.
He and his immediate family fled their home in the Iraqi city of Mosul in August 2014 after Islamic State jihadis seized control of the area. They were among more than 100,000 Christians and Yazidis who fled north to the semi-autonomous region of Kurdistan after Isis fighters threatened to kill any non-Sunni who remained in the city or the surrounding Nineveh Plains.
The man came to Britain on a student visa and applied for asylum when it expired in May 2015. His family spent a year living in a church basement in Irbil, along with other displaced people.
In his letter, Poulson said: “We have been extremely impressed with his … willingness to spend time helping others whilst his own situation is so distressing.”
In dismissing the man’s second appeal in October, judge Clive Lane agreed with the previous ruling that the appellant would be able to join his family, who “appear to live in safety” in Irbil. The man’s solicitor, Susan Liew, in seeking permission to appeal against Lane’s ruling, said it was “erroneous, perverse and irrational” to believe he could be relocated to Kurdistan given that his family are still forced to live in a church basement.
The man told the Guardian: “I feel safe in Britain. I can’t go back to Kurdistan, it’s a different government, it’s not our country. They don’t deal with us like people from the same place. It’s a different language.” He said he did not speak Kurdish and his degree would not recognised in Kurdistan.
He added that no Christian could return to Mosul at present because sympathy for Isis and intolerant ideology remained, despite military victories against the jihadis. He said it was impossible to know who the sympathisers were. “Maybe it’s your neighbour, maybe it’s someone in the next street,” he said.
He has twice met the Prince of Wales, at events at which the prince has expressed concerns for Middle Eastern Christians. The prince has said it was  “an indescribable tragedy” that Christians were facing extinction in their historic homeland because of worsening Islamist extremism.
Archbishop Welby has repeatedly voiced concern for Iraqi Christians since Isis expelled centuries-old Christian communities in 2014, and has urged the government to offer them refuge. However, three months later he suggested that offering asylum on a large scale could “drain” the Middle East of its Christians, and said that except “in extreme circumstances”, he favoured the creation of safe havens in the region.
Lambeth Palace declined to comment.

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The Speech of H.B. Patriarch Sako at the Conference of Protecting Religious Freedom Organized by Massarat Foundation

By Chaldean Patriarchate

Baghdad 21/1/2017
H.B. The Chaldean Patriarch, Louis Raphael Sako was invited to the conference of Protecting religious freedom with other religious leaders, intellectuals and activists from different civic movement. In his speech he addressed the "Inciting Discourse as a Form of Terrorism" stating the following:
Extremism turns out to be a scary and disturbing terroristic phenomenon in the region and around the world. It is also a tragedy, shocking us as Eastern Christians together with other religious minorities, in a way that we have nothing to face it but prayer, immigration and grief!
There is an incredible need to emphasize a widespread awareness about using religion by extremists and fundamentalists as a weapon to create conflicts and war, which means undermining peace, and creating distance and hatred between people of the same country. In contrary, religion should be used as an active and influential factor to spread peace and consolidation of co-existence in the region and the world.
Therefore, we hope that the following recommendations would be taken into account:
  1. Official identification of the sedition discourse or inciting and aggressive speeches, as a terrorist act, regardless of the source. It is very unfortunate and dangerous, when such horrible extremism that promotes incitement against other religions, is still merely looked at, as a kind of freedom expression. While, it should be considered both officially and legally, as a crime and a form of terrorism, that requires punishment and to ban any manipulation of religious concepts.
  2. Urgent need for both Muslims and Christians to redress and correct the situation immediately
The current Iraqi and regional situation requires an intensified Islamic – Christian action to rectify the danger of “after ISIS” inciting speech by; enlightening people; using logic and reason to avoid wrong and exotic interpretations and practices; building fairness; promoting civil peace through an acceptance of others and protecting religious and national discourses; spreading the teachings of Christianity and Islam, about love, compassion, goodness and peace; taking significant steps to combat terrorism; and convicting as well as holding legally accountable, all kind of incitement to hatred, murder, and seizing of Christians’ property.
Positive signs
A real opportunity is available today to save our people from extremism, terrorism and the war consequences, through:
– Revising curricula and cleansing it from the “toxins” of hatred and excluding or eliminating other religions.
– Adopting a culture of tolerance, convergence, modern, mature and openness.
In this regard, it is a great pleasure to list a number of positive signs related to this point:
  • A statement of the Najaf Authority, encouraging Muslims to share Christmas celebration with Christians.
  • A follow-up of the Sunni Endowment on sedition discourses that call for hatred and cursing Christians in Muslim prayers.
  • The measures of the ministry of religious affairs in Kurdistan to ban and punish any speech against other religions…·
Last but not least, the civilized and ethical stance of the United Arab Emirates in passing a law to criminalize and to hold accountable all religious discourses that intimidate coexistence as well as fuel and sow sedition among people.
In conclusion, and due to the unique composition of Iraq's mosaic of multiple civilizations, cultures, languages and religions, we must implement “actual community reconciliation”, similar to what happen in Algeria and South Africa, away from the sectarian line-up that brings out explosions and destructions.
The time has come to invest in defeating the terroristic ISIS, in order to develop a civil and democratic state relying on full citizenship for everyone and dealing with them as human regardless of their religion or ethnicity. This is the case in all the developed countries around the world and even some Islamic countries by separating religion from politics. Where civil state is able to rotate the corners and build a system that guarantees everyone's rights, helping them to pursue the path of peace and reconciliation as well as restoring some confidence and hope for a better future. Finally, the civil state values religion, creates the rule of law and citizen rights, and apply the law to everyone, unlike the so-called "secular state", which is against religion.

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Il Patriarca caldeo: dall'islam “segnali positivi” nella lotta contro l'estremismo religioso

By Fides

L'attesa sconfitta dei miliziani jihadisti e delle loro campagne di terrore fornisce l'occasione per un effettivo cambio di passo nella politica irachena, che miri a costruire uno Stato democratico fondato sul principio di cittadinanza. Per raggiungere tale obiettivo sarà necessario avviare un processo di “riconciliazione nazionale” sul modello di quello realizzato in Sudafrica, quando è venuto meno il sistema dell’Apartheid. Ma nella comunità musulmana si registrano “segnali positivi” della volontà di emanciparsi dai condizionamenti dell'estemismo. Così il Patriarca caldeo Louis Raphael I Sako ha delineato la cruciale fase storica attraversata dall'Iraq, nell'intervento da lui svolto al convegno sulla difesa della libertà religiosa, organizzato sabato 21 gennaio a Baghdad dalla Massarat Foundation. Tra i più recenti “segnali positivi” provenienti da autorità civili musulmane e istituzioni islamiche, il Primate della Chiesa caldea ha elencato una dichiarazione dell’autorità locale di Najaf, in cui si invitavano i musulmani a partecipare alla letizia dei cristiani per la festa del Natale; il monitoraggio intensificato dal Ministero per gli affari e le dotazioni religiose allo scopo di individuare e contrastare i predicatori che incitano all'odio settario; e anche le misure adottate dal ministero per gli affari religiosi della Regione autonoma del Kurdistan iracheno per vietare qualsiasi discorso o espressione offensivi nei confronti delle altre comunità di fede.

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Una Chiesa aperta in tutta la sua ricchezza a tutti i popoli di tutti i continenti

By La Stampa - Vatican Insider
Giovanni Tridente

Il Cardinale Fernando Filoni, Prefetto della Congregazione per l’Evangelizzazione dei Popoli, in questa lunga intervista concessa a Palabra, offre il punto della situazione sulla fede delle giovani Chiese nelle terre di missione e di come la loro vitalità può tradursi in uno sprone per tutta l’Europa. Ci parla con assoluta lucidità e competenza del Medio Oriente, da una prospettiva storica ma anche con grande speranza per il futuro di quei territori e delle minoranze che li abitano, oggi tristemente martoriati dalle guerre. Ci racconta del bisogno di prossimità e dell’essere sempre di più una «Chiesa in uscita», che Papa Francesco ha incarnato in tutto il suo pontificato. Infine, analizza il ruolo e le competenze della Congregazione da lui guidata, nell’ottica di un pieno e consapevole servizio alla missione evangelizzatrice di tutta la Chiesa. Il ritratto che ne emerge, come lui stesso afferma, è quello di una Chiesa «aperta in tutta la sua ricchezza a tutti i popoli di tutti i continenti». 


Eminenza, qual è la situazione generale della Chiesa nelle terre di missione?  
«Di generale si può dire che soprattutto in Africa e in Asia si tratta di Chiese quasi sempre giovani. Al tempo del Concilio le chiese locali erano ancora rette dai nostri missionari, e l’evangelizzazione si trovava in pieno sviluppo. Oggi, a distanza di cinquant’anni, si può affermare che quasi tutte le Diocesi di quelle terre sono rette da clero autoctono e quindi c’è la piena responsabilità di queste persone sulle loro Chiese locali. Se dovessimo evidenziare dei problemi, questi vanno rintracciati nelle difficoltà tipiche di ogni crescita: da una parte troviamo un grande entusiasmo, ma ci sono anche problemi in ordine alla stabilità. Evidentemente, siamo ancora nella fase del primo annuncio del Vangelo. Come Congregazione abbiamo in considerazione questo rapido cambiamento, che coinvolge non soltanto l’aspetto spirituale ma lo sviluppo integrale di questi territori».
Quale parola particolare porta con sé quando visita questi territori?  
«Non c’è una parola particolare che uno ideologicamente deve portare. Molto dipende anche dalla realtà che andiamo a visitare. Per cui, l’annuncio è di tipo reale, nel contesto della grande realtà della Chiesa, del Concilio Vaticano II, dello sviluppo successivo attraverso i grandi Papi che abbiamo avuto fino al momento presente. Si tratta di far sentire queste Chiese particolari come parte del tutto della Chiesa, chiamandole alla corresponsabilità per il loro stesso futuro ma anche come partecipazione alla grande missione della Chiesa. È importante che una Chiesa abbia sempre coscienza di sé e si domandi il tipo di futuro che vuole per il paese in cui si trova. Ciò che per me conta è stimolare queste Chiese ad avere un ruolo attivo all’interno dell’evangelizzazione e del loro sviluppo. Sono loro ormai che devono evangelizzare, non ci sono più i missionari che giungono da fuori… Ciò porta evidentemente a un’assunzione di responsabilità, e dovremmo farlo tutti. La stessa cosa dovremmo chiederci in Europa: che Chiesa vogliamo e perché?».
A proposito, cosa ha da imparare l’Europa da queste altre esperienze?  
«Mi ha sempre colpito quell’espressione che Papa Benedetto XVI ebbe a dire durante i suoi viaggi per esempio in Africa, e che poi anche Papa Francesco ha fatto sua: la gioia della fede della gente di queste terre. Nonostante il livello e il tenore di vita non facile, e comunque non all’altezza di quello europeo, riescono a dare una manifestazione della propria fede in un modo gioioso. Sempre Benedetto XVI diceva che spesso la nostra fede sembra un po’ triste, da persone rassegnate… Invece, in questi altri Continenti, soprattutto in queste giovani Chiese, si percepisce un grande entusiasmo, una grande vivacità. Sono aspetti che noi forse abbiamo perduto. Allora, occorre riscoprire il senso di una fede gioiosa, di una fede partecipata».
Si parla spesso di profughi e rifugiati. Cosa manca da parte della comunità internazionale in questo ambito?  
«Ritengo che il Papa già in molte circostanze e modi ha indicato quali siano le carenze fondamentali, per cui non potrei dire nulla di eccezionalmente diverso. Ciò che manca è ancora la capacità di riuscire a comprendere, quando si tratta di profughi e rifugiati, quali siano le loro reali esigenze. Non si tratta di numeri, sono persone, e alle loro spalle hanno veramente situazioni di grandi difficoltà. Quando guardo negli occhi una persona, un profugo, un rifugiato, poiché è una persona e non un numero, non posso restare indifferente. Dobbiamo quindi imparare ad avere un approccio che non sia di paura, di condizionamenti e luoghi comuni che a loro volta generano paura e creano difficoltà, e guardare di più negli occhi le persone». 

Lei è stato inviato personale del Santo Padre in Iraq, dove è stato anche Nunzio. Cosa succede in quelle terre?  
«Volendo semplificare, potrei dire questo: l’Iraq è una terra antica, ricca di culture, di storia, di lingue, ma in quanto Paese è relativamente giovane, con poco più di novant’anni di vita, tracciato da Occidentali che si sono divisi le zone di influenza dell’impero ottomano collassato. Non è dunque l’espressione di un popolo, ma di molti popoli con culture tanto diverse, che si sono ritrovati, in certi confini determinati, a manifestare una visione nazionale che bisognava però costruire. Questa costruzione è stata molto difficile e non si è neppure raggiunta. La presenza di varie entità, a partire da quelle più grandi, gli sciiti, i sunniti, i cristiani, i curdi e altre minoranze antichissime però numericamente più limitate non si è amalgamata, non ne è nato un unico sentimento e ha dominato chi aveva il potere».Vede qualche soluzione?«È chiaro che quando si parla di democrazia non la si può imporre. Poi quale democrazia? È difficile, perché le culture e i modi di concepire le comunità sono diversi. Anche la cosiddetta democrazia numerica è rischiosa, perché indica che una maggioranza può dominare una minoranza anche consistente e imporre cose che generano insoddisfazione se non lotta. In un territorio composito come l’Iraq non si può pensare di uniformare tutto in modo semplicistico, bisogna dare adito a quella entità nazionale che certamente bisogna far crescere, ma occorre rispettare anche le entità particolari. Si tratta di superare una visione predominante sugli altri, e ciò richiede molto aiuto e tanta buona volontà».
Nel suo ultimo libro «La Chiesa in Iraq» lei parla di una «Chiesa eroica»...  
«È la storia della Chiesa caldea, della Chiesa assira che lo rivela… Dal momento della sua creazione con l’evangelizzazione apostolica, essendo sempre stata una terra di confine, è diventata a sua volta terra di conflitto: a seconda dei poteri che si confrontavano, i cristiani diventavano oggetto di contrapposizione ed erano quelli che soffrivano di più. Sin dai primi secoli, dunque, la religione è stata sostanzialmente un elemento discriminante, e lo stesso è accaduto nei secoli successivi con le diverse invasioni. Questa Chiesa d’Oriente, che si è riversata soprattutto verso l’Asia Centrale e l’Estremo Oriente fino a contare addirittura 20 sedi metropolitane e decine di sedi vescovili fino alla Cina e a Pechino, poi è stata completamente cancellata. Anche queste sono storie di sofferenze, per non dire quelle più recenti. È tutta una scia di sofferenze che mi ha portato a scrivere questo libro». 


Quale contributo i cristiani possono ancora dare rispetto ai conflitti e alle guerre?  
«Papa Francesco lo ha indicato molto bene. Il cristiano, per esempio, non pensa che la prima cosa da fare quando uno Stato ha delle ricchezze, che sono parte della vita di un popolo, sia quella di comprarsi armi. Un altro atteggiamento è quello di non vedere le relazioni tra Stati solamente in termini conflittuali; è la conflittualità, infatti, che porta ad armarsi, e quando si ha un’arma si è disposti a usarla. Un terzo aspetto riguarda il diritto: gli altri che sono diversi da una maggioranza o da una minoranza, non sono persone con le quali confrontarsi al livello del più forte: in quanto membri di una realtà umana, sociale e politica hanno il diritto di vivere e professare ciò in cui credono, che può essere un ideale, una fede, una libera professione, ma anche un modo di coordinarsi o organizzarsi. Fin quando non entreremo in questa prospettiva, avremo sempre conflittualità. Dopotutto, la visione del cristiano non è diversa da quella che anche a livello di sano pensiero sociale si ha nel mondo. Ma con una carica in più, secondo cui il rispetto dell’altro, il valore e la sua importanza è un aspetto profondamente cristiano, ed è l’insegnamento che ci viene anche dalla fede».
Come vede il futuro del Medio Oriente?  
«Non ho la sfera di cristallo, ma voglio parlare di un auspicio, anche per il Medio Oriente, che è una terra composita di popoli, culture e civiltà. Perché non dovrebbe essere possibile trovare una convivenza fondata sul rispetto dell’altro, sul diritto e sullo sviluppo dei popoli? Perché far prevalere sempre elementi di tipo religioso, d’intolleranza verso un altro popolo, un altro gruppo… Questa mentalità deve essere assolutamente superata, altrimenti la conflittualità rimarrà latente. L’auspicio è che si passi a questa visione diversa, che coinvolga non solo paesi diversi tra di loro ormai presenti in queste terre, ma anche le grandi entità in cui si crede, a cominciare dall’Islam e dal Cristianesimo».
Le terre di missione sono anche un grande bacino - è brutto dirlo - di martirio cristiano? Cosa abbiamo da imparare da queste testimonianze?  
«A proposito di martirio, noi come Congregazione per l’Evangelizzazione dei Popoli attraverso l’Agenzia Fides pubblichiamo ogni anno delle statistiche; per esempio, nel 2015 sono stati uccisi almeno 22 operatori pastorali tra sacerdoti, religiosi, laici e vescovi; dal 2000 al 2015 nel mondo i martiri sono stati quasi quattrocento, tra cui 5 vescovi. È quasi impossibile che l’annuncio della fede a volte non richieda anche il sacrificio della propria vita. Questo ce lo dice Gesù nel Vangelo: “se hanno perseguitato me perseguiteranno anche voi”. L’annuncio del Vangelo è sempre scomodo, al di là anche delle vite umane. La fede stessa a volte è oggetto di martirio, per ciò che annuncia, per la giustizia che richiede, per la difesa dei poveri…». 

Uno dei motti del pontificato di Papa Francesco è di una «Chiesa in uscita»; come vivere questo dinamismo?  
«Non solo il Santo Padre parla di Chiesa in uscita, ma è lui stesso a mostrare cosa questo significhi. Veniamo da un anno così importante come il Giubileo della Misericordia e il Papa ci ha fatto vedere come egli, quasi come un grande parroco di tutta la Chiesa, intende per questo dinamismo. Ciascuno di noi è quindi chiamato a tradurlo a seconda del compito che svolge nella Chiesa. Come Prefetto di questa Congregazione ritengo che siamo in uscita nel momento in cui ci facciamo prossimi a tutte quelle situazioni che incontriamo nelle varie Diocesi, e non solo nel servizio che reciprocamente rendiamo noi a loro, ma anche che loro stesse rendono alla realtà ecclesiale universale».
Come sono percepiti «Roma» e il pontificato di Papa Francesco da terre lontane?  
«Quando viaggio vedo che c’è un grande amore. In America Latina, per esempio, si percepisce una presa di coscienza rispetto al fatto che ciò che il Papa comunica e manifesta è frutto di una profonda esperienza di vita che proviene da quello stesso Continente. Ugualmente accade in Africa: la gente è profondamente ammirata da questo modo con cui il Papa interpreta la sua visione pastorale di sacerdote, di vescovo, di Papa, verso tutti e senza confini. Anche in Continenti che sono culturalmente diversi c’è una profonda ammirazione. Non lo dico per piaggeria, ma forse chi non ama molto questi aspetti magari ne vede delle problematiche. Non dimentichiamo che anche davanti a ciò che Cristo faceva, un’opera buona per esempio, c’era chi lo amava e chi invece lo disprezzava». 


Qual è lo «stato di salute» della sua Congregazione come organismo della Curia Romana?  
«È doveroso essere sempre nella piena sintonia. La nostra Congregazione non esiste in quanto organismo ma in quanto strumento per la sollecitudine del Papa in ordine all’evangelizzazione. Questa è la finalità alla quale noi aderiamo pienamente e per la quale esistiamo: essere veramente diaconia, servizio, nelle mani del Papa e delle Chiese territoriali per la loro crescita».
Spesso Propaganda Fide è percepita come un grande ente di potere che muove molti capitali; cosa risponde?
«Non so se c’è un mito intorno a questa realtà. Non possiamo negare che i fedeli nel corso dei secoli hanno sempre visto l’opera missionaria come qualcosa che gli appartiene e hanno voluto in qualche modo parteciparvi. Chi non ha potuto farlo personalmente ha sostenuto quest’opera materialmente, lasciando i propri beni. Noi abbiamo un compito, ed è quello di una buona, sana e trasparente amministrazione di questi beni. La questione non riguarda la quantità ma la finalità che abbiamo, e questa ha a che fare con lo sviluppo della Chiesa missionaria in tutte le sue forme, da quella umana, a quella culturale, sociale, evangelica, fino a quella in cui c’è bisogno di provvedere un buon edificio, una buona scuola, un buon dispensario e via dicendo».
Nei primi mesi del Pontificato lei andava spesso a dare lezioni al Papa - si è detto – sulla «Chiesa missionaria»; come ha vissuto quei momenti?  
«Continuo ad andare e continuo ad avere quei rapporti che il mio ufficio mi impone di avere con il Santo Padre. Fu il Papa stesso, con quel suo umorismo simpatico a dire “ecco il Cardinale che mi dà lezioni”, ma io non dò lezioni a nessuno. Il Papa giustamente considerava necessario per lui iniziare ad avere più familiarità con gli ambienti dell’Africa o dell’Asia. E ciò è un aspetto importante, perché dimostra come il Papa entra in questo dialogo con le realtà di una sua Congregazione, per dare poi un’adeguata risposta ai bisogni della Chiesa. L’elemento di stima e di relazione rimane fondamentale».
A che punto sono i rapporti con il continente asiatico in generale?
«Ritengo che il Papa Santo Giovanni Paolo II, quando ha voluto il Sinodo straordinario per l’Asia, abbia ben tracciato il cammino da seguire riguardo a questo enorme Continente così vario, dove la presenza cristiana è minoritaria, e cioè che il Terzo millennio deve guardare all’Asia e all’annuncio del Vangelo in questo Continente. Ritengo che questo sia ancora profondamente valido e deve ispirare il nostro servizio, sia a livello organizzativo che di impegno sul piano culturale, della conoscenza, delle relazioni e del Vangelo. L’evangelizzazione, come dice Papa Francesco, va fatta attraverso due grandi gambe: mediante l’annunzio vero del Vangelo, che è primario, e al tempo stesso con la testimonianza, il contatto. Nel contatto, infatti, testimoniamo ciò che siamo».
Si è da poco concluso l’Anno Santo della Misericordia. Cosa l’ha colpita di più di questo Giubileo?  
«Due aspetti. Da una parte, il fatto con cui Papa Francesco ha riportato al centro e al cuore di tutta la Chiesa la misericordia, come elemento qualificante della fede. L’altro elemento riguarda come questa misericordia si fa prossima, e cioè il modo in cui il Santo Padre lo ha interpretato sia come persona che come sacerdote e vescovo. Ciò ha colpito moltissimo i fedeli e dovunque vado noto uno sviluppo enorme di questa dimensione: non di un’opera sociale da fare, ma di un amore che è misericordioso e si occupa degli altri».Una parola di sintesi sulla Chiesa oggi.  
«Per quel che mi riguarda, devo dire che nel grande piano della Provvidenza, come c’è stato un periodo in cui la Chiesa cosiddetta Occidentale ha avuto un ruolo preminente in tutti i campi - culturale, teologico, filosofico, umano, sociale, aspetti che ancora oggi permangono, pur se in maniera numericamente ridotta -, così ci troviamo oggi finalmente integrati in una realtà vivissima espressa dalle Chiese africana, asiatica, dell’Oceania, dell’America latina. Grazie a Dio, abbiamo oggi una visione di Chiesa più globale. Mi piace pensare a quella bella immagine che ritrae Papa Giovanni XXIII con il mappamondo, e credere che mentre lo muovesse guardava quasi in prospettiva una Chiesa diventata globale, non più ferma in un continente o in un luogo particolare della terra. Ecco la Chiesa che vedo oggi, aperta in tutta la sua ricchezza a tutti i popoli di tutti i continenti». 

Originario di Manduria, in Puglia, nel Sud dell’Italia, il Cardinale Fernando Filoni ha ricevuto la consacrazione episcopale da San Giovanni Paolo II il 19 marzo 2011, mentre Benedetto XVI lo ha creato cardinale il 18 febbraio 2012. È stato Sostituto per gli Affari Generali della Segreteria di Stato, Nunzio apostolico nelle Filippine, quindi in Giordania e in Iraq. Papa Francesco lo ha scelto come inviato personale proprio in Iraq nel 2014, dopo la grave situazione creatasi a seguito della proclamazione dello Stato islamico. Nel 2015 ha pubblicato «La Chiesa in Iraq», edito dalla Libreria Editrice Vaticana 

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venerdì, gennaio 20, 2017


Iraqi forces storm ISIS-held Tel Kaif in northern Mosul

By Al Masdar News
Paul Antonopoulos

Iraqi forces stormed on Thursday the town of Tel Kaif in northern Mosul as only a few regions remain to be liberated from ISIS on the the eastern side of the Tigris river.
An Iraqi military statement has said that it’s forces have entered the town from several axes.
On Wednesday, Iraqi Prime Minister Haider al-Abadi said the basic military plan for Mosul’s liberation had been completed “in most combat axes” with the recapture of central Mosul, adding that operations continue to liberate the Ghabat and Presidential Palaces area besides “a few other regions” in the north of the city, IraqiNews reported.
Commanders from the Iraqi army’s elite Counter-Terrorism Forces said in a press conference on the same day they had retaken all districts assigned to them in eastern Mosul, killing 3300 militants since operations launched in October 2016, the same report continued.

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giovedì, gennaio 19, 2017


Chaldean Archbishop Urges Iraqi Catholics to Stay and Help Rebuild

By Religion News
Elizabeth Bryant

Iraqi Christians who are considering leaving the country should stay put and play a role in rebuilding their war-shattered homeland, a senior prelate said in Paris.
"For me, staying and resisting as a Christian minority is the right way," Chaldean Archbishop Yousif Mirkis of Kirkuk told reporters during a visit to France to raise awareness and funds for an interfaith educational project he oversees.
While the Iraqi conflict is far from over -- a battle is now raging in the strategic city of Mosul, although government forces have gained ground against Islamic State militants -- Mirkis focused many of his remarks on how to heal his deeply divided country.
He called for nothing short of a Marshall Plan for Iraq, referring to the American initiative to aid Western Europe after the devastation of World War II.
The Chaldean Church is based in Baghdad and represents Catholics from Iraq and neighboring countries.
Mirkis also expressed a wish that an "Iraqi Mandela" could bring peace to a divided Iraq, referring to the South African leader who brought an end to apartheid. The archbishop said he worried about the future of youngsters growing up under Islamic State rule.
"What do we do with the millions who have been educated under it?" he asked.
His visit comes as many European countries, including France, have toughened their immigration policies and are building walls against the flood of asylum seekers fleeing impoverished and conflict-torn countries.
Refugees are often disappointed, Mirkis said, finding their families scattered among different countries and disenchanted by their new lives.
"The effort and money spent to integrate these immigrants -- if we spent it at home, it would have been a thousand times better," Mirkis told reporters in Paris, calling for private investments rather than those that would shore up a "monstrously corrupt" state economy.
Iraq's Christian population has plummeted from about 1.5 million in 2003 to less than 300,000 last year, according to the Alliance Defending Freedom, a Vienna-based advocacy group. Some fear they may disappear altogether.
But Mirkis is not among them.
In Kirkuk, he oversees a project helping several hundred university students --Christians, Yazidis and Muslims -- study and live together, as a sort of test-tube case for interfaith reconciliation.
He described another: the widow of a Japanese reporter who was kidnapped and killed in Fallujah who funded the building of a hospital in the city.
"Instead of seeking revenge, she built a hospital and offered it to those who killed her husband," he said. "There's a lesson that should be repeated."

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Working with Iraqi refugees stretches, strengthens priest’s faith

By Catholic News Service
Dale Gavlak

Working with displaced Iraqi Christians has stretched and strengthened the faith of a priest who came to Jordan as a refugee.
Father Khalil Jaar said the Iraqi Christians, who escaped the Islamic State invasion for initial sanctuary in Jordan until they find a permanent home, have become like family for him, with some even living on the compound of his parish, Our Lady Mother of the Church, in this crowded suburb of the Jordanian capital, Amman.
“I told Pope Francis that I am a privileged priest because, for me, these refugees are the saints of the 21st century,” Father Jaar recently told Catholic News Service. “His secretary said the pope was very touched by this and has started to use this same terminology: ‘the living saints of the 21st century.'”
Some Iraqi Christians helped by Father Jaar told him that despite gains by the U.S.-led coalition pushing Islamic States militants from their villages and Mosul, they cannot think of returning home and are tired of repeatedly rebuilding their lives.
“They went from Baghdad to Alqosh and other places inside Iraq they thought were safe. Then they were forced to escape to Irbil and from there to Jordan,” he said.
Now, as they are asked to return to Iraq, the priest said: “They have lost all hope of cooperating with their people. They are looking for a new life, both for themselves and their children.”
Two-and-a-half years ago, concerned for the refugee children’s future and education, Father Jaar set up a school with a recognized curriculum on the church compound. It currently educates more than 200 refugee pupils, providing a meal, uniforms, books as well as food coupons to families who have used up the last of their funds as their displacement drags on. Christian formation and English language instruction are provided. A number of the teachers and other staff are Iraqi Christian refugees.
But the loss of a major donor due to unforeseen circumstances recently put the future of the school in jeopardy. The school requires about $25,000 to 30,000 per month to operate.
“We are looking to the Lord for help. I trust him. Some weeks ago, I discussed the possibility of having to close the school with its principle, Sana’a Bekki. I told her please give me two days to pray,” Father Jaar said. “Then we received a short email from a friend saying: ‘Father, go ahead for this month, I will provide for January.'”
“The Lord sent us the exact amount of money needed to protect this school for this month and not a penny extra. He wants us to keep our faith in providence,” the priest said, acknowledging that his faith, too, is being stretched and strengthened serving the refugees.
Father Jaar said the refugees’ devotion to their Christian faith has transformed his life and challenged his own spiritual walk.
An Iraqi Christian family that fled the Islamic State in Mosul shares a space cordoned off with curtains with other like families on an upper floor of the compound. Two of the older daughters help with the school’s administration, while the younger children attend the school.
“We have clung to our Christian faith despite all the hardships we have suffered since escaping from Mosul,” Um Rita told CNS, using her Arabic familial name, which means Rita’s mother.
“At the time of escape, the militants stopped us, abducted, and held my husband for several hours. They ransacked the car, searching through suitcases, even my purse. But miraculously they never spotted my rosary, and it never fell out of my handbag,” she said, displaying the delicate crystal beads with silver cross.
“I prayed fervently the entire time he (husband) was gone and he returned safely to us,” Um Rita said. “I don’t know how on earth he came out. It’s God! He came through for us in a remarkable, miraculous way. The Lord keeps protecting every one of us.”
“Our faith has increased because we saw the Lord standing with us,” her husband said, adding that the family hopes to resettle in Australia, given the chance.
Father Jaar said he often says of the Iraqi refugees, “Happy is the country which will receive these people because they are very well qualified and educated.”
“We hope that U.S. President-elect (Donald)Trump will give some new hope for these Christians, because really they are suffering too much, especially when they feel forgotten and persecuted,” the priest said in reference to the preference given by the U.S. and other countries to resettle Syrian refugees rather than Iraqi Christians.
Recognizing Father Jaar’s work, Pope Francis has commissioned him to travel to other countries to share stories of the plight of Christians caught in the crosshairs of Mideast conflicts and Islamist extremists with a call to stand beside the Christians and provide help in their hour of need.
A priest of Palestinian origin, Father Jaar said he and his family, too, were once refugees from Bethlehem.
The priest recounted a recent visit by the apostolic administrator of the Latin Patriarchate of Jerusalem, Archbishop Pierbattista Pizzaballa, who encouraged him to give his all to the refugees, despite the challenges.
The archbishop “spent two hours with us,” said Father Jaar. “He told me, ‘Father carry on. This is the work of the church.’ And that’s exactly why we do what we do and go ahead.“

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